NFL-kausiennakko 2021: AFC East on toistamiseen Billsin

NFL AFC East
Kuva: Getty Images

NFL-kausiennakko 2021 -sarjan ensimmäisessä osassa ennakoidaan AFC East -divisioona, jossa Buffalo Bills on hallitseva divarivoittaja.

1. Buffalo Bills

Buffalo Bills otti viime kaudella valtavan loikan eteenpäin hyökkäyspelissään, mikä siivitti joukkueen aina AFC-konferenssin finaaliin asti. Josh Allenin ja Stefon Diggsin yhteys oli lyömätön ja jälkimmäinen kiilasikin koko liigan ensimmäiseksi kiinniotettujen jaardien tilastossa. 

Diggsin takana riittää myös laatua, kun Cole Beasley tekee hyvää jälkeä slotissa. Miinuspuolella John Brown on jatkanut matkaa, mutta tulee olemaan mielenkiintoista nähdä mihin paikkaajana nähtävä veteraani Emmanuel Sanders pystyy tulevalla kaudella.

Mainos alkaa

Billsin hyökkäyksen linja on vakuuttava, joskin guardin paikalla on hieman huolia. Mitä taas tulee joukkueen juoksuhyökkäykseen, voidaan sen todeta olevan vain tasapainottava tekijä räjähtävän heittohyökkäyksen taustalla. Riittävät jaardit maata pitkin Bills rouhii tandemratkaisulla nimeltä Devin Singletary ja Zack Moss.

Puolustuksessa Billsillä on tarvittavat aseet menestykseen eikä joukkue ole missään nimessä ainoastaan vahvan hyökkäyksensä varassa. Linjassa on palaset paikallaan, tukimiesosasto on vähintään keskiverto ja takakenttä on täyttä priimaa. Kokonaisuus on siis reilusti plussan puolella myös puolustuksessa.

Bills voi jälleen yltää AFC:n finaaliin eikä Super Bowl paikkakaan mahdottomuus ole. AFC East -divisioonan voitolla joukkue aloittaa jälleen matkansa kohti urheilumaailman kirkkaimpia valoja.

2. New England Patriots

New England Patriotsin viime kausi oli lopulta hyvä suoritus, vaikka 7-9-rekordi ei tästä kertoisikaan. Nimittäin sen verran ohuella kokoonpanolla joukkue pysyi aina viimeisille viikoille asti mukana playoffs-kamppailussa, että lopputulos on ainoastaan hatunnoston arvoinen suoritus. Nyt joukkue on kuitenkin latonut vapailta markkinoilta itsensä uuteen iskuun ja lähtee toden teolla haastamaan playoffeista.

Viime kaudella vaisusti esiintynyt Cam Newton jatkaa Bill Belichickin mukaan joukkueen aloittavana pelinrakentejana, mutta tulevaisuus on pedattu ykköskierroksella varatulle Mac Jonesille. Vielä alkuun mennään kuitenkin siis Newtonin johdolle, jolle hankittiin runsaasti uusia aseita: Raidersissa loistanut Nelson Agholor, 49ersia edustanut Kendrick Bourne sekä peräti kaksi TE:tä Jonnu Smithin ja Hunter Henryn muodossa. 

Vaikke heittokohteita hankittiinkin paljon, odotetaan Patriotsin hyökkäyksen kulkevan yhä Camin ja Damien Harrisin juoksujen kautta, johon vahva hyökkäyksen linja antaa myös edellytykset.

Jos hyökkäykseen lisättiin paljon uusia nimiä, niin tehtiin myös puolutukseen, jossa Patriotsin odotetaan petraavan erityisesti paineen luomisessa vastustajan QB:seen. Myös linjan takana D’onta Hightowerin ja Kyle Van Noyn paluut tuovat kaivattua boostia joukkueen tekemiseen. Takakenttä joukkueella on Stephon Gilmoren johdolla yksi liigan parhaista, joten aika lailla jokaisella osa-alueella tuntuu olevan palaset paikallaan.

Patriots on kokonaisuutena mielenkiintoinen nippu. Sillä on periaatteessa kaikki tarvittava, kunhan vaan uudet pelaajat hioutuvat yhteen ja Cam/Mac tarjoaa vähintään riittävän hyvää suorittamista. Pats on näillä puheilla playoff-kaliiperin joukkue ja taistelee itsensä toiseksi AFC Eastissa. 

3. Miami Dolphins

Miami Dolphins oli viime kaudella pirteä porukka, joka ylsi melkein playoffeihin, mutta ei sitten omannut kuitenkaan mitään asiaa kyseisiin karkeloihin. Brian Floresin johtama joukko on kuitenkin asettanut standardinsa korkealle ja taas olisi tarkoitus ottaa askel eteenpäin.

Mitä QB-tilanteeseen tulee, Miamissa ollaan yksi kausi Patriotsia edellä, kun Tua Tagovailoan odotetaan nyt ottavan tahtipuikon toden teolla Miamissa haltuun. Uusiksi aseiksi tuotiin Texansia ansiokkaasti edustanut pikakiituri Will Fuller V sekä draftista Tuan vanha pelikaveri Jaylen Waddle, jotka yhdessä DeVante Parkerin ja Mike Gesickin kanssa saavat Miamin heittokohteet kuulostamaan lupaavilta.

Juoksun puolella Miamilla ei ole asiat yhtä hyvin, kun joukkue luottaa Miles Gaskinin ottavan ykköshevosen roolin eikä taustalta tahdo löytyä kovin kummoista nimeä tueksi. Juoksu ei myöskään onnistu ilman hyvää linjapelaamista, mikä onkin isoin huolenaihe Miamin hyökkäyksessä. Linja on ollut kehno ja saman menon ennakoidaan jatkuvan myös tulevalla kaudella.

Puolustuksessa Miami on kaksijakoinen, sillä sen takakentällä on todella kovat nimet Xavien Howardissa ja Byron Jonesissa, mutta linjassa ja sen takana taso ei riitä yhtä korkealle. Miami on kuitenkin rakentanut puolustuksen identiteetin rohkeaan blitzaamiseen, joskin ihan kovin mahtavaa painetta tämäkään taktiikka ei ole vastustajiin saanut. Puolustus voidaankin laskea joukkueen heikkoudeksi.

Kokonaisuutena Miami on kiinnostava joukkue ja Tuassa on paljon potentiaalia. Puolustus pystyy parhaimmillaan tekemään kyllä pelejä ja hyökkäyksessä on elementit tehdä ainakin muutamassa ottelussa jotain todella siistiä. Dolphins kuitenkin kaatuu lopulta heikkouksiinsa ja päätyy AFC East -divisioonan kolmanneksi. 

4. New York Jets

New York Jets oli viime kaudella liigan pohjamudissa voittaen ainoastaan kaksi ottelua. Tämä kuitenkin takasi korkean varausvuoron ja nyt on jälleen aika aloittaa alusta, tällä kertaa uuden päävalmentaja Robert Salehin sekä kiiltokuvapoika Zach Wilsonin johdolla.

Wilsonin kautta kaikki siis tapahtuu, mutta alku voi olla takkuista. Hyökkäyksen linja, joka on toki ottanut askeleen eteenpäin, on yhä suuri kysymysmerkki eikä Corey Davis + Tevin Coleman hyökkäyksen nimimiehinä saa aikaan suuria ennakko-odotuksia. Jetsilla on kuitenkin useampi ihan kiinnostava seurattava, kun esimerkiksi Chris Herndon, Denzel Mims sekä Elijah Moore täydentävät hyökkäystä.

Puolustuksessa Jetsilla on selkeä vahvuus linjassa, johon joukkue latoi paukkuja myös uusien nimien myötä. Linjan takana tekemisen taso kuitenkin laskee selvästi, ellei aikaisemmin joko loukkaantumisten takia paljon sivussa olleet tai muutoin heikosti tähän asti suorittaneet pelaajat löydä uutta tasoa tekemiseensä. Vaikea on kuitenkin ennakoida Jetsin puolustuksen olevan kovinkaan tehokas nippu.

Jets siis rakentaa uutta jälleen kerran. Wilsonin myötä homma voi myöhemmin kääntyä, mutta tämä kausi menee vielä harjoitellessa. Tuomiona AFC Eastin jumbosija ja kohti korkeaa varausvuoroa.