MM-kisat: Suomen lohkossa selkeät altavastaajat

Vappuna Ostravassa ja Prahassa käynnistyvissä MM-kisoissa Suomen B-lohkossa on selkeät altavastaajat. Norja, Valko-Venäjä, Tanska ja Slovenia lähtevät muita joukkueita huomattavasti heikommalla materiaalilla, ja paikka jatkossa olisi pienoinen ihme.

Valko-Venäjällä kokenut joukkue

Ennakkoon neljän pienemmän maan joukosta Valko-Venäjällä on isoimmat mahdollisuudet punnertaa pudotuspeleihin jonkin isomman maan kustannuksella. Harjoituspelit ovat kuitenkin sujuneet viime kevään kisaisänniltä heikohkosti. Kahdeksasta huhtikuussa pelatusta ottelusta tuli vain kolme voittoa (Norja, Latvia, Slovakia).

Detroitia ja Bostonia NHL:ssä valmentaneen Dave Lewisin joukkue rakentuu pitkälti KHL-pelaajien varaan. Kokeneet veljekset Andrei ja Sergei Kostitsyn yhdessä kapteeni Alexei Kaljuhznin kanssa kuuluvat joukkueen hyökkäyskaluston kärkipäähän. Joukkue on kuitenkin kohtalaisen iäkäs ja aavistuksen verran kankea, eikä viime kevään puolivälieräpaikan uusiminen näytä kovin todennäköiseltä. Toisaalta, Valko-Venäjä on historian saatossa osoittanut kykenevänsä venymään arvokisoissa äärimmilleen.

Mainos alkaa

Jos hitaanpuoleinen joukkue ponnistaa itsensä neljän parhaan joukkoon B-lohkossa, vaatii se täydellistä onnistumista erikoistilanteissa sekä loistoturnausta Moskovan TsSKA:n Kevin Lalandelta. Turhia hienouksia joukkueen peliltä on turha odottaa, vaan Lewisin miehistö pelannee peliään mitä todennäköisimmin yksinkertaisella kiekkoa päätyyn ja perään -mentaliteetilla.

Sijoitus viime vuoden kisoissa: 3-2-puolivälierätappio Ruotsille.
Tärkein pelaaja: Kevin Lalande (maalivahti)
Veikkauksemme: Kamppailee Slovakian kanssa B-lohkon sijoista 4 ja 5.

Nouseva Norja

Norjan kiekko on ollut nousussa viimeisen kymmenen vuoden ajan. Nuoria pelaajia päätyy yhä useammin Ruotsin ja Suomen pääsarjoihin, eikä KHL- ja NHL-kaukalotkaan ole jääneet korkkaamatta. Maan kirkkain tähti, New York Rangersin Mats Zuccarello, jatkaa Stanley Cupin metsästystä NHL:ssä, mutta Norja saa Ostravaan jalkeille mielenkiintoisen joukkueen.

Isoimmat odotukset kohdistuvat Jokereiden tuoreeseen vahvistukseen, CHL:n parhaan pelaajan tittelin pokanneeseen Mathis Olimbiin, sekä Pietarin SKA:ssa vahvat Gagarin Cupin pudotuspelit pelanneeseen Patrick Thoreseniin. Pääosin Norjan pääsarjan Stavangerin ja Ruotsin SHL:n joukkueiden pelaajista koostuvasta joukkueesta kannattaa noteerata myös Lokomotiv Jaroslavin tehopakki Jonas Holøs sekä vasta 19-vuotias puolustaja Mathias Nørstebø. 

Norja pelaa vauhdikasta kiekkoa ja rakentaa peliään rohkeasti kiekkokontrollin kautta. Joukkue on yllättävän luisteluvoimainen ja joukkueella on riittävä määrä yksilötaitoa myös viimeistelyyn. Materiaali on kuitenkin kapea, ja kärkimiesten on onnistuttava jokaisessa pelissä, mikäli paikasta kahdeksan parhaan joukkoon haaveillaan.

Epäilyksiä herättää maalivahtitilanne, sillä Minskissä kuluneella kaudella pelannut Lars Haugen on taipuvainen ailahtelevaisuuteen. Todennäköinen kakkosvahti, Suomessakin pelannut Lars Volden ei myöskään ole sellainen torjuja, joka veisi Vuonojen miehet pudotuspeleihin.

Sijoitus viime vuoden kisoissa: Alkulohkonsa kuudes.
Tärkein pelaaja: Patrick Thoresen
Veikkauksemme: Saattaa yllättää, mikäli maalivahtipeli toimii. Kamppailee Slovakian ja Valko-Venäjän kanssa.

Nuorella Tanskalla ei riitä leveys

Minskissä putoamisen 1. divisioonaan vain niukasti välttänyt Tanska lähtee ongelmallisista asemista Ostravaan. Maa ei todennäköisesti saa mukaan yhtään kirkkaimmista kiekkotähdistään, kun Lars Ellerin, Frans Nielsenin sekä sensaatiomista debyyttikauttaan Anaheim Ducksin maalilla pelaavan Frederik Andersenin pelit jatkuvat NHL:ssä. Jannik Hansen sekä Mikkel Bødker ovat kärsineet kauden aikana vammoista, eivätkä heidän seuransa miehiä MM-kisoihin todennäköisesti päästä.

Huhtikuun harjoituspeleissä Tanskan onnistui voittaa kaksi kertaa putkeen Valko-Venäjä, mutta emme usko tempun toistuvan kisoissa.

Tanskalla tullee olemaan turnauksen yksi nuoremmista, ellei nuorin joukkue. Noin puolet pelaajista on syntynyt 1990-luvulla, ja tähtäin onkin tulevaisuudessa. Ostravassa kyyti tulee ilman johtavia pelaajia ja vastuunkantajia olemaan kylmää, mutta emme usko kuitenkaan Tanskan tippuvan A-tasolta pois.

Sijoitus viime vuoden kisoissa: Alkulohkonsa seitsemäs
Tärkein pelaaja: Nichlas Hardt 
Veikkauksemme: Uusinee paikkansa ensi kevään MM-kisoissa, B-lohkon 7.

Slovenia pelaa väärässä sarjassa

Sotšin olympiaturnauksen suuryllättäjä Slovenia tulee kamppailemaan yhdessä Tanskan kanssa säilymisestä A-sarjassa. Viimeisten kymmenen vuoden aikana vahvan palloilukulttuurin mm. jalkapallossa, koripallossa ja käsipallossa omaava, reilun kahden miljoonan asukkaan Slovenia on noussut MM-kisojen A-ryhmään peräti neljä kertaa – ja tippunut yhtä monesti.

Anže Kopitarin esimerkin ja menestyksen innostamana kiinnostus jääkiekkoa kohtaan on noussut, mutta maa ei ole onnistunut vakiinnuttamaan asemaansa MM-kisojen ykköskorissa. Kopitarin takana on KHL-pelaajia, kuten Jan Muršak, Žiga Jeglic ja Roc Ticar, mutta valtaosa maajoukkueringin pelaajista pelaa Keski-Euroopan kiekkosarjoissa, Saksassa, Ranskassa ja Itävallassa.

Tasoerot joukkueen sisällä ovat valtaisat, ja on äärimmäisen vaikea nähdä joukkueen uusivan Sotšin yllätyksellistä jatkopaikkaansa. Todennäköisempi kamppailu käydäänkin tippumista vastaan yhdessä Tanskan kanssa. Kisojen isoin ottelu Kopitarin johtamalle joukkueelle tuleekin olemaan kamppailu tanskalaisia vastaan.

Slovenia saa rakennettua kaksi toimivaa hyökkäysparia Mursakista ja Kopitarista sekä Jeglicistä ja Ticarista ja he tulevat varmasti iskemään kasan pisteitä kisojen aikana. Mutta riittääkö neljän miehen panos?

Sijoitus viime vuoden kisoissa: Nousu 1. divisioonasta
Tärkein pelaaja: Anže Kopitar
Veikkauksemme: Jatkaa sahausliikettään ja tipahtaa takaisin 1. divisioonaan