MM-kisat: A-lohkon pienemmillä mailla edessään suuria haasteita

Jääkiekon MM-kisat käynnistyvät vappuna. A-lohkon pienempiä maita edustavat tänä vuonna Ranska, Latvia, Itävalta sekä Saksa. Yhdellekään näistä joukkueista ei menestystä povata, mutta esimerkiksi Latvia pistää varmasti kampoihin ja taistelee viimeisestä paikasta jatkopeleihin.

RANSKAlla terävä kärki

Viime vuoden MM-kisojen todellinen valopilkku Ranska lähtee varmasti hakemaan yhtä hyviä kisoja kuin viime vuonna, mutta kovin ruusuista tietä joukkueelle ei voi luvata. Edellisissä kisoissa Ranska onnistui avauspelissä yllättämään Kanadan, tämän jälkeen tuli tappio heppoiselle Italialle, jonka jälkeen nähtiin seuraava yllätys, kun Ranska kaatoi Slovakian.

Tämän vuoden MM-kisoissa Ranskan mahdollisuudet jatkopaikkaan ovat olemattomat, sillä joukkueen alkulohko on erittäin kova ja joukkueelta puuttuu muun muassa viime kisoissa piste per peli -tahdilla kiekkoillut Pierre-Edouard Bellemare.

Mainos alkaa

Ranskan kärkipelaajiin kuuluu ehdottomasti Dallas Starsissa kiekkoileva Antoine Roussel, joka kuluneella NHL-kaudella viimeisteli 25 tehopistettä ja otti peräti 148 jäähyminuuttia. Roussel muodostaa yhdessa Stephane Da Costan kanssa erinomaisen tutkaparin Ranskan kärkiketjuun ja näillä avuilla Ranska lähteekin kaatamaan muita pieniä maita. Viime kisoissa Roussel nakutti yhteensä 11 tehopistettä.

Ranskan joukkueelle emme tarjoa mahdollisuutta jatkopeleihin, mutta joukkue pystyy mahdollisesti välttämään lohkon jumbopaikan ja karsinnat.

Epätasainen LATVIA

Edellisissä kisoissa alkulohkoon jäänyt Latvia nappasi viime vuonna kaksi kovaa päänahkaa, kun joukkue kaatoi Suomen MM-kisojen avausottelussaan lukemin 3-2 ja myöhemmin joukkue onnistui kaatamaan Yhdysvallat lukemin 6-5. Latvian ongelma alkulohkossa oli epätasaisuus, ja jos joukkue olisi esimerkiksi onnistunut kaatamaan Saksan, olisi tie vienyt aina alkulohkosto jatkopeleihin.

Tämän kevään kisoissa Latvia taistelee jälleen viimeisistä jatkopaikoista, mutta ainakin paperilla neljä joukkuetta on jo edelllä ja tie näyttäisi tyssäävän alkulohkoon. Latvian joukkue on kärsinyt kieltäytymisistä ja esimerkiksi Buffalo Sabresin Zemgus Girgensons ei vahvista joukkuetta.

Latvian joukkueesta kannattaa ehdottomasti ottaa seurantaan 1994-ikäluokasta tuleva Nikita Jevpalovs, joka on kiekkoillut kolme edellistä kautta pohjoisamerikkalaisessa juniorisarjassa QMJHL:ssä. Tällä kaudella Jevpalovs nakutti Blainville-Boisbriand Armadan joukkueessa 64 ottelussa huimat 100 pistettä. Miten taidot riittävät isojen miesten peleihin?

Latvialla on pienet saumat jatkopaikkaan, mutta pahimmille kilpakumppaneille Ranskalle, Itävallalle ja Saksalle ei saisi kärsiä isoja pistemenetyksiä.

ITÄVALTA Välttämään jumbosijaa

Takaisin A-sarjaan noussut Itävalta lähtee välttämään karsiutumista alemmalle tasolle. Joukkueen tähtipelaaja Thomas Vanek pelailee edelleen NHL:ssä pudotuspelejä, mutta silti Itävalta on saanut liikkeelle mielenkiintoisen nipun, joka taistelee tosissaan jumbopaikan välttämisestä.

Itävallan nousu takaisin MM-kisoihin oli monen mutkan takana ja joukkue taistelikin kovasti yhdessä Slovenian sekä Japanin kanssa noususta pääsarjaan. Lopulta Itävalta selvittikin tiensä takaisin ylös, kun se kaatoi Japanin keskinäisessä ottelussa lukemin 4-1. Tämä oli iso voitto Itävallalle sillä lopputuloksissa Itävalta ja Japani oli tasapisteissä tappelemassa sarjanoususta.

Itävallan nipun nimekkäin pelaaja on ehdottomasti Philadelphia Flyersissä kiekkoileva Michael Raffl, joka mätti 67 NHL-ottelussa tällä kaudella 21 maalia. Rafflin ketjulla on suurin tulosvastuu Itävallalta, mutta silti kovin suuria ihmeitä joukkueelta ei voi odottaa.

Todennäköisin vaihtoehto on, että Itävalta jää lohkonsa viimeiseksi.

SAKSA taistelee itävaltaa vastaan

Edellisissä kisoissa alkulohkon jumbosijan hiuksenhienosti välttänyt Saksa lähtee parantamaan edelliskevään tulostaan. Saksa on saanut kisoihin kohtalaisen nipun, joka koostuu pääosin DEL-liigan pelaajista. Myös yksi NHL-vahvistus on mukana, kun Arizona Coyotesin riveissä kiekkoileva Tobias Rieder on mukana joukkueen matkassa.

Viime kisoissa Saksa oli suurissa ongelmissa pienempienkin maiden kanssa, kun joukkue nappasi ainoastaan kaksi voittoa. Ensiksi kaatui Kazakstan voittomaalikilpailussa ja Latviasta Saksa nappasikin ainoan kolmen pisteen voittonsa. Edellisissä kisoissa verkkoa hyvällä tahdilla heilutellut 26-vuotias Thomas Oppenheimer on jälleen mukana.

Saksan joukkueesta merkille kannattaa panna isokokoinen puolustaja Oliver Mebus, joka on MM-kisojen pisin pelaaja. Varreltaan 206-senttimetrinen nuori 22-vuotias puolustaja oli hieman vaikeuksissa jo harjoituspeleissä. Miten luistin kulkee isoja maita vastaan ja kuinka monta kertaa mies kierretään liukasliikkeisten hyökkääjien toimesta?

Saksan joukkueen jatkomahdollisuuksiin ei uskota, mutta jumbosijalle joukkue ei jää.