Maalivahtivalmentaja Juha Lehtola juhli jo toista perättäistä AHL:n mestaruutta – “Olisihan se hieno joskus kokea NHL”

Juha Lehtola
Kuva: Tori Hartman

Maalivahtivalmentaja Juha Lehtola luo uraa Pohjois-Amerikassa, jossa tilille tuli tällä viikolla toinen perättäinen AHL:n mestaruus.

Lehtola muistetaan Suomessa HPK:n sekä alle 20-vuotiaiden maajoukkueen valmennusryhmästä. Kaudeksi 2022-2023 mies suuntasi uusien haasteiden perässä Pohjois-Amerikkaan, kun NHL-seura Washington Capitals kiinnitti Lehtolan maalivahtivalmentajakseen AHL-joukkue Hershey Bearsiin. Ensimmäinen kausi päättyi heti satumaisesti mestaruuteen, joten parempaa lähtöä ei olisi voinut uralle Pohjois-Amerikassa tulla. Tämä helpottikin Lehtolan paluuta Hersheyn organisaatioon, kun edessä oli toinen kausi AHL-seuran valmennusryhmässä.

– Olihan se huomattavasti helpompi lähteä kauteen, kun ihmiset ja kuviot oli hallilla tutut. Hallin ulkopuoliset asiat tuli aika perinpohjaisesti selvitettyä myös viime kauden aikana, niin se helpotti arkea. Tietysti voittaminen antaa itseluottamusta, niin senkin puolesta menneeseen kauteen oli helpompi lähteä, Lehtola toteaa Pallomeri.netin haastattelussa.

Mainos alkaa:

Tällä viikolla tilille tuli puolestaan toinen perättäinen mestaruus, kun Hershey Bears kaatoi finaalisarjassa Coachella Valley Firebirdsin otteluvoitoin 4-2. Edellisen kerran AHL:ssä on pystytty voittamaan kaksi mestaruutta putkeen kausina 2008-2010. Tuolloinkin asialla oli Hershey Bears.

Lehtola tietää hyvin, mikä menestyksen takana on, sillä mies kehuu estoitta seuraansa.

– Perinteinen, kunnioitettu ja muita kunnioittava seura. Erinomainen yhteistyö Washington Capitals-Hershey Bears-South Carolina Stingrays -välillä. Intohimoinen pieni kiekkokaupunki. Hyviä ihmisiä töissä. Nimenomaan ihmisiä ensin, Lehtola ylistää organisaatiota.

Mestaruus ei tullut helpolla

Hersheyn mestaruudet tulivat hyvin erilaisilla tavoilla, sillä kaudet eivät suinkaan olleet identtiset. Varsinkin tämän vuoden mestaruutta voi arvostaa todella korkealle, sillä Hershey kärsi matkan varrella loukkaantumisista, jotka eivät helpottaneet tiiviissä pelitahdissa lainkaan tilannetta. Muutenkin Lehtola löytää eroavaisuuksia kausien välillä ihan

Tämän kauden joukkueessa oli ehkä vähän enemmän maalintekovoimaa verrattuna viime vuoden sitkeään ja hyvin puolustaneeseen joukkueeseen. Viime vuoden joukkue pysyi melko terveenä pudotuspeleissä, mutta tällä kaudella pudotuspeleissä tippui kolme runkopuolustajaa pois, joten mestaruus oli kova suoritus kyllä. Lisäksi pelattiin melkein kuukausi joka toinen päivä, kun taas viime kaudella oli pitkät tauot sarjojen välillä, Lehtola kuvailee mestaruuskausien eroja.

“AHL on sarjana kyllä tosi kova”

AHL on ehkä hieman tuntematon sarjana suomalaisille, koska sen seuraaminen on hankalampaa kuin esimerkiksi NHL:n. Samoin se mielletään farmisarjaksi, mutta se ei todellakaan tarkoita sitä, että taso olisi huono. Päinvastoin jokainen pelaaja taistelee paikasta ja unelmastaan NHL:ssä, joten kaukalossa on laatua hurja määrä.

Lehtola kokeekin AHL:n kehittäneen häntä maalivahtivalmentajana ja tietysti myös voittaminen maistuu siinä sivussa erityisen hyvältä.

– Voittaminen ruokkii itseluottamusta. AHL on sarjana kyllä tosi kova. Mielestäni Suomessa sitä ei osata arvostaa tarpeeksi.
Vauhti on ajoittain ehkä jopa kovempaa kuin NHL:ssä. Siinä kyydissä pitää myös maalivahtien pysyä. Oma valmennusfilosofia on varmasti muuttunut tuon pelin vauhdin myötä. Varmasti monellakin osa-alueella olen nyt parempi valmentaja. Ehkä pysähdyn miettimään tuota kesän aikana, Lehtola pohtii kehittymistään valmentajana AHL:ssä.

Tulevaisuus on auki – kesä mullistaa elämän siviilipuolella

Juha Lehtola on lyönyt kovat näytöt AHL:n puolella pöytään, joten Hershey Bears haluaisi varmasti pitää suomalaisvalmentajan riveissään. Ottajia olisi varmasti muuallakin, joten siltä osin tilanne on Lehtolan kannalta todella hyvä. Uusi kausi ja tuleva työnantaja ei ole kuitenkaan nyt päällimmäisenä mielessä, sillä kesä tuo mukanaan ison mullistuksen, johon katseet on tiukasti jo käännetty.

– Tulevaisuuden askelmerkit on asetettu nyt sitä kohti, että olemme puolisoni Emmin kanssa saamassa kesällä perheenlisäystä. Se määrittää paljon, Lehtola paljastaa uutisen perheenlisäyksestä.

Tietysti jatkoa Pohjois-Amerikassa ei ole poissuljettu ja varmasti näillä näytöillä myös tavoitteet on lyöty korkeammalle, koska onhan jokaisen pelaajan ja valmentajan unelmana NHL.

– Aika pitkään olen vuosi – tai maksimissaan kaksi kautta – kerrallaan mennyt. Olisihan se hieno joskus NHL kokea. Pohjois-Amerikassa jatkaminen on mahdollista, mutta nyt olen into pinkeänä tästä kesästä ja isäksi tulemisesta, Juha Lehtola hehkuu onnellisuutta.

Päivitetty Juha Lehtolan CV on komeaa luettavaa:

Mestiksen mestaruus kaudella 2015-2016
Liigan mestaruus kaudella kaudella 2018-2019
Alle 20-vuotiaiden maajoukkueen kanssa MM-pronssi vuonna 2021
Alle 20-vuotiaiden maajoukkueen kanssa MM-hopeaa vuonna 2022
AHL:n mestaruus kaudella 2022-2023
AHL:n mestaruus kaudella 2023-2024


Pelaajat:
Joukkueet: